Про TOEFL, IELTS и экзамены вообще (включая школьные)
Все изучающие английский рано или поздно приходят к мысли о том, что неплохо бы получить независимую оценку своим знаниям. Лучше всего что-нибудь, что можно, например, показать работодателю. И тут в голову студентов закрадывается блестящая мысль "а не сдать ли мне экзамен". Из экзаменов обычно у нас знают IELTS и TOEFL, и приходят задумавшиеся к преподавателю с сакральным вопросом "Какой лучше?".

Ответом на него может быть только встречный вопрос "А зачем вам сдавать экзамен?". Вышеперечисленные это, мягко говоря, не все возможные варианты, и сдавать их имеет смысл только в том случае, если вы точно знаете, куда и когда именно понесете их результаты. Оба эти экзамена сдаются под конкретные нужды: определенный колледж в Великобритании попросил подтверждение уровня владения языком и требует на выбранное направление Academic IELTS не ниже 7.5, скажем, или вы собираетесь уезжать работать в США, и работодатель хочет от вас TOEFL не ниже определенного балла.

Что надо знать об этих экзаменах, так это то, что
1) они действительны только два года, если за два года вы этот сертификат никому не предъявили, считайте, сдавали вы его зря;

2) IELTS обычно требуют в Европе, Канаде, Новой Зеландии и Австралии; TOEFL более популярен в США;

3) прежде, чем сдавать экзамен, стоит поинтересоваться минимальным баллом, который от вас ожидают там, куда вы его понесете, а также принимает ли это учреждение результаты каких-то других тестов, и если принимает, то каких. Если просят IELTS, то обязательно спросить, который: их два – академический и общий. В учебные заведения обычно просят академический, но если и общий примут, берите общий, сдавать будет легче;

4) основной недостаток этих экзаменов в том, что, хотя формально у них есть шкала, но их цель – не оценить ваши знания, а показать, сумеете ли вы адекватно общаться и понимать лекции на английском. Экзамены не градированы по сложности, и чем ниже ваш уровень, тем ниже балл вы получите, так как просто не поймете задание. Соответственно, если у вас уровень ниже хотя бы хорошего Intermediate – не надо сдавать эти два экзамена, зачем вам расстраиваться, глядя на результаты.

5) сдать эти экзамены "наскоком" не получится, надо готовиться под специфический формат, иначе результат вас огорчит.

В общем, если от вас где-то попросили именно IELTS или TOEFL, вы приходите к преподавателю с четким представлением, что сдавать, когда сдавать и какой балл вам нужен. Готовиться "просто так" смысла нет.

Что можно сдать, если просто хотите получить независимую оценку своих знаний, и не знаете, пригодится ли сертификат. В таком случае кембриджские экзамены вам в помощь, они есть как для детей, так и взрослых. 

Чем хороши кембриджские экзамены:
1) Выданный сертификат не имеет срока годности. В любой момент можете предъявить работодателю/учебному заведению. Кстати, про работодателей, есть специализированные экзамены по деловому английскому – BULATS, например.
2) Экзамены градированы по уровням. Это значит, что свой первый сертификат вы можете попробовать получить уже начиная с Pre-Intermediate. С одной стороны, это существенный плюс. С другой, если вы не дотянете до нужного уровня, сертификат вам не дадут.
3) Если вы уверены в своих знаниях, то можете пробовать сдавать без специальной подготовки. Но лучше все-таки готовиться, так как у каждого экзаиена есть свои форматы заданий.
4) Для родителей подростков важно знать, что результаты FCE в школе могут засчитать в качестве результатов выпускного экзамена по английскому. Кроме того, и ЗНО в Украине, и ЕГЭ в России по формату и целям ориентировано именно на FCE, так что готовясь к нему вы убиваете сразу двух зайцев: вместо никому не нужного школьного экзамена сдаете международный, и готовитесь к итоговой аттестации.

Родителям школьников я вообще посоветовала бы ориентироваться на кембриджские экзамены в оценке уровня знаний. Я поступлю вот так: мой ребенок во втором классе сдаст YLE Starters, в четвертом YLE Movers, в шестом или седьмом КЕТ for Schools, в девятом PET for Schools, в выпускном классе FCE for Schools. Если ваш ребенок успешно проходит эти вехи, подготовка к итоговой аттестации ему дастся легко и непринужденно.